Is Alesia in Jura ?

May 2019
2
France
#1
My English is not fluent enough for me to write this post. So I used the services of "Google translation": an online application of which I see the steady progress. That said, I understand that the result may seem a little odd, so I leave the original French text for readers who might refer to it.

Alise Sainte Reine, en Bourgogne, est considéré par la plupart des universitaires, et aussi par les autorités de l'histoire et de l'archéologie françaises, comme le site de la bataille finale de la guerre des Gaules. Fouillé sous Napoléon III, puis plus récemment par des équipes internationales, le site a révélé un matériel qui montre sans nul doute qu'il a été le lieu d'un siège à l'époque de la conquête romaine. Des monnaies frappées à l'effigie de Vercingetorix et portant son nom y ont été trouvées, ce qui date les vestiges. Un système de deux remparts (circonvallation et contrevallation), portant des tours, est clairement visible sur des photos aériennes. La cause semble donc entendue, mais...

Alise Sainte Reine, in Burgundy, is considered by most academics, and also by the authorities of French history and archeology, as the site of the final battle of the Gallic Wars. Excavated under Napoleon III, then more recently by international teams, the site revealed a material that shows no doubt that it was the site of a siege at the time of the Roman conquest. Coins struck with the effigy of Vercingetorix and bearing his name have been found, which dates the remains. A system of two ramparts (circumvallation and countervallation), carrying towers, is clearly visible on aerial photographs. The cause seems to be heard, but ...

Beaucoup d'analystes pointent que le site ne correspond pas fidèlement à la description qu'en fait César et aux circonstances qu'il nous relate de la bataille. La longueur des remparts est plus faible que ce qu'il indique (échelle 0.6). La distance entre les tours est irrégulière et en général plus forte que ce que le texte précise. Les pentes et altitudes ne correspondent pas à la description, le paysage y étant doucement valloné alors que César décrit des abruts difficiles à escalader par les Gaulois assiégés. Le site est de surface trop réduite et manque d'eau pour accueillir tous les guerriers et la population civile censés s'y trouver. La bataille de cavalerie initiale et le mouvement de repli vers l'oppidum sont difficiles à placer sur le terrain. Stratégiquement, le fait pour Vercingétorix de se retrancher sur cette colline n'a pas de sens : Napoléon Ier, qui avait visité le site, avait émis le jugement que Vercingétorix aurait été un piètre stratège s'il était venu se positionner sur ce site indéfendable.

Many analysts point out that the site does not correspond exactly to Caesar's description and the circumstances he tells us about the battle. The length of the ramparts is smaller than what it indicates (scale 0.6). The distance between the towers is irregular and generally stronger than what the text specifies. The slopes and altitudes do not correspond to the description, the landscape being gently hilly while Caesar describes steers difficult to climb by the besieged Gauls. The site is too small and lacks water to accommodate all warriors and the civilian population expected to be there. The initial cavalry battle and the fallback movement to the oppidum are difficult to place in the vicinity. Strategically, the fact for Vercingetorix to retrench on this hill does not make sense: Napoleon I, who had visited the site, had issued the judgment that Vercingetorix would have been a poor strategist if he had come to position on this indefensible site.

De nombreux autres sites alternatifs ont été proposés. Beaucoup l'étaient de manière fantaisistes et n'ont pas résisté à l'examen. Un seul site est sérieusement envisageable aujourd'hui. Il se situe dans le Jura, à Chaux des Crotenay, près de Champagnole. Non seulement ce site correspond exactement à la description de César, mais le choix de ce lieu par les Gaulois pour s'y retrancher aurait été fort avisé de la part de Vercingétorix. En effet, César était en mauvaise posture à la fin de l'année 52 av JC, obligé de faire retraite jusqu'à un territoire allié, celui des Allobroges, poursuivi par une coalition de tribus gauloises. Passer par la vallée de la Saône aurait été risqué, le gros des troupes révoltées faisant mouvement vers l'est depuis le Morvan (Bibracte). La route la plus sure pour lui était d'emprunter le passage médian du Jura, par Champagnole, Morez, les Rousses, avant de redescendre sur le lac Léman à Nyon. Vercingetorix aurait tenté dans un premier temps de lui barrer le passage à Champagnole, perdant cette première bataille, et venant se réfugier dans l'oppidum de Chaux des Crotenay, qui barrait la route vers l'est. César mit le siège par une circonvallation, se protégea de l'arrivée d'une armée de secours par une contrevallation, et on connait la suite.

Many other alternative sites have been proposed. Many were fanciful and did not resist the exam. Only one site is seriously conceivable today. It is located in the Jura, at Chaux des Crotenay, near Champagnole. Not only does this site correspond exactly to Caesar's description, but the choice of this place by the Gauls to retreat would have been very wise from Vercingetorix. Indeed, Caesar was in bad shape at the end of the year 52 BC, forced to retreat to an allied territory, the Allobroges, pursued by a coalition of Gallic tribes. To pass by the valley of the Saone would have been risky, the bulk of the revolted troops making movement towards the east from the Morvan (Bibracte). The safest route for him was to take the median passage of the Jura, by Champagnole, Morez, Les Rousses, before descending on Lake Geneva in Nyon. Vercingetorix would initially have tried to block the passage to Champagnole, losing this first battle, and coming to take refuge in the oppidum of Chaux des Crotenay, which barred the road to the east. Caesar laid the siege by a circumvallation, protected himself from the arrival of a rescue army by a countervallation, and we know the rest.

Beaucoup d'objets d'époque romaine ont été trouvés sur le site de Chaux des Crotenay et autour. Des fouilles datant de la fin du XIX° siècle ont mis en évidence sur la commune de Chatelneuf un fossé et un mur de protection d'un fortin, entre les pierres duquel des pointes de projectiles en métal ont été trouvées, ainsi qu'un résidu d'un foyer de combustion important. D'autres objets ont été trouvés sur les emplacements présumés des remparts. Des traces de travaux de fortification sont visibles (fossés, etc. ) ainsi que de pièces de bois et divers objets métalliques sortis du sol par les agriculteurs locaux. On voit même encore aujourd'hui des traces de double fossés sur des photos aériennes, y compris sur celles de Google Earth. On aura bien plus de détails sur ces diverses trouvailles sur le site (en français) d'une association qui promeut les recherches historiques et archéologiques : ArchéoJuraSites

Many objects from the Roman period were found on the site of Chaux des Crotenay and around. Excavations dating from the end of the nineteenth century have highlighted in Chatelneuf district a ditch and a protective wall of a fort, between the stones of which metal projectile points were found, and a residue a large combustion fireplace. Other objects were found on the alleged sites of the ramparts. Traces of fortification work are visible (ditches, etc.) as well as pieces of wood and various metal objects taken out of the ground by local farmers. Even today we can still see traces of double ditches on aerial photos, including those of Google Earth. We will have more details on these various finds on the web site (in French) of an association that promotes historical and archaeological research: ArchéoJuraSites

Je suis membre de cette association. Je vais assez souvent sur place. Mes recherches personnelles portent sur le double rempart. Les hypothèses que je fais sur son emplacement correspondent assez exactements aux longueurs citées par César. J'ai personnellement constaté les traces de certains travaux de terrassement en liaison avec ce rempart. Je pense que je peux proposer l'emplacement de la bataille finale, au nord de la contrevallation. Un endroit magnifique, où le sort de l'Europe s'est joué en une demi-journée. Aller sur un lieu qui domine ce champ de bataille, avec le "de bello gallico" en main, est une expérience que je recommande. Si des lecteurs de ce forum sont intéressés, je peux aider à organiser une visite sur place, en arrangeant des commodités pour le séjour et en servant de guide. Je pousse l'association à accueillir des visiteurs du monde universitaire anglophone, pour leur présenter le site. Si des professeurs ou étudiants intéressés par le sujet me lisent, qu'ils se manifestent.

I am a member of this association. I go often to the site. My personal research is on the double wall. The hypotheses I make on its location correspond quite exactly to the lengths quoted by Caesar. I personally noticed the traces of some earthworks in connection with this rampart. I think that I can propose the place of the final battle, at the north of countervallation. A beautiful place, where the fate of Europe was played in half a day. Going to a place that dominates this battlefield, with the "de bello gallico" in hand, is an experience I recommend. If readers of this forum are interested, I can help arrange a site visit, arranging amenities for the stay and serving as a guide. I urge the association to welcome visitors from the English-speaking university world, to introduce them to the place. If professors or students interested in the subject read me, let them manifest themselves.
 
Jan 2015
3,522
Australia
#2
The official site is probably not the actual site, it's just politically sensitive. Napoleon was just keen to have it found and didn't do a rigorous search for it, but once he made that site "official" it gave people a vested interest in refusing to accept it could be otherwise. Imagine the tourist dollars that would vanish for local towns if it was no longer the official site. Academics have suggested another much more viable site in recent years, which seems to more plausibly fit the account of it.
 
Likes: Matthew Amt
May 2019
2
France
#3
@Caesarmagnus : you are right concerning the big €€€ involved now in tourism in Burgundy. For the french academic world, though it is more or less dependent on state credits for living, I think that the "paradigm effect" is the real reason for them to deny that there could be another site for Alesia. Once you know that everybody around you shares a common belief, few people are strongly minded enough to "think out of the box". There are some academic who follow the work of the associations in Chaux des Crotenay, but they are very careful : kind of lurkers... I have met some. One academic is engaged in the fight to have this site recognized : Danielle Porte, a retired professor of latin at the Sorbonne. As she is not a specialist in archaeology, in history, in geography of the Gauls, in ancient polemology, she has not a large credit in this affair and is more known for her taste for verbal discussion, which is not always the best way to make things advance.
 

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